La vice-présidente de Sphero, Carly Gloge, donne vie aux jouets droïdes de Star Wars

C'est ce que je veux faire quand je serai grand !

Carly Gloge fait ce dont certains fans de Star Wars peuvent rêver : elle donne vie aux droïdes bien-aimés de la franchise, du moins sous la forme d'un petit jouet robotique.

La programmeuse née à Calgary s'est fait un nom à Boulder, au Colorado, où elle a commencé sa carrière dans le domaine des jouets technologiques en créant des jeux mobiles pour les enfants. Bien que Gloge ait été formée en tant que designer, elle a découvert sa passion pour la science des données en tant qu'entrepreneur lorsqu'elle a cofondé Ubooly, une entreprise de jouets compatibles avec les applications en 2012.



Chez Ubooly, Gloge a combiné la technologie et les jouets pour transformer les animaux en peluche en compagnons de jouets intelligents pour les enfants. L'entreprise a valu à la PDG Gloge et à son mari cofondateur une place sur Forbes 30 entrepreneurs de moins de 30 ans une place sur les 10 femmes à surveiller dans la technologie d'Inc Magazine en 2014.

Ubooly a été acquise par Sphero en 2016 et Gloge et son mari sont restés dans l'entreprise. Sphero est une entreprise de jouets connectés qui fusionne les jouets robotiques physiques avec la technologie numérique pour créer des expériences immersives et amusantes. Aujourd'hui, Gloge est vice-président des produits de Sphero, ce qui comprend la gestion de la gamme de produits Star Wars de l'entreprise. Si cela ne suffisait pas, elle poursuit également actuellement sa maîtrise en génie logiciel à l'Université de Harvard.

Disney a engagé Sphero pour exploiter sa technologie de balle robotique afin de créer un jouet BB-8 qui n'est pas seulement inspiré des films, mais qui embrasse la personnalité et les bizarreries du personnage. Et aujourd'hui, Sphero a dévoilé deux nouveaux droïdes : le R2D2 de l'Alliance rebelle et le BB-9E du Premier Ordre. Comme le BB-8, les robots compatibles avec les applications répondent aux commandes vocales et aux signaux.

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Lorsque les droïdes intelligents roulent dans une maison, ils peuvent facilement voir les choses sur leur chemin grâce à une fonction de détection de collision. Les jouets sont contrôlés à l'aide d'applications mobiles natives et, comme prévu, chaque droïde est livré avec un ensemble unique de fonctionnalités qui capturent l'essence du grand écran du bot.

Votre première incursion dans le monde du jouet a été avec Ubooly. Qu'est-ce qui a déclenché l'idée de fusionner les jouets traditionnels avec la technologie ?

Mon mari et moi travaillions en fait sur des jeux mobiles à l'époque. Croyez-le ou non, c'était à une époque où les adultes ne pensaient pas que les enfants utiliseraient beaucoup les appareils mobiles.

Mais nous commencions à le voir reprendre. Nous avons travaillé sur un tout premier portage de Minecraft, et une fois que nous l'avons déplacé sur mobile, nous avons commencé à voir tous ces enfants jouer avec. Nous avons déjà vu cela se produire, puis nous nous sommes dit, d'accord, et si nous devions prendre toute l'intelligence de l'industrie du jeu mobile et la mettre dans des jouets d'une manière beaucoup plus conviviale ?

En quoi l'esprit d'entreprise bouscule-t-il l'univers du jouet ?

Les entrepreneurs doivent être un peu fous. Les jouets existent depuis très longtemps. Il existe certaines règles sur la façon dont vous fabriquez des jouets traditionnellement, et cela a définitivement évolué. En ayant une approche pilotée par logiciel, je pense que cela nous a permis de regarder les jouets d'une manière très différente de ce qu'un fabricant de jouets classique pourrait penser être la bonne approche.

Personnellement, j'aime beaucoup travailler avec de petites équipes, être vraiment décousu ; impliquant toutes les disciplines. Un jouet commence généralement par le marketing, puis il passe à la conception, puis vous impliquez vos ingénieurs. Alors que mon rôle dans Sphero (et historiquement), toute l'équipe collabore depuis le tout début. Je pense que c'est beaucoup plus centré sur la technologie ou sur les petites startups que ce qui est normal pour cette industrie.

Nous entendons parler des effets négatifs que trop de temps d'écran a sur le développement d'un enfant. En quoi les jouets compatibles avec les smartphones sont-ils différents d'un jeu sur écran ?

Quand c'est dans le domaine physique, les enfants se lèvent, ils bougent et ils collaborent au lieu d'être simplement la tête baissée et de regarder un écran.

Une chose qui m'a vraiment attiré à rejoindre Sphero était de vouloir que les enfants soient créatifs, plutôt que des consommateurs. Nous avons des tests de jeu à notre bureau tout le temps. J'ai entendu plusieurs enfants quand ils arrivent, ils disent, c'est ce que je veux faire quand je serai grand !

Traditionnellement, nous avons vu beaucoup de garçons se lancer dans la programmation parce qu'ils jouaient à des jeux vidéo. Mais nous voyons avec nos robots - surtout une fois qu'ils ont ce grand caractère - beaucoup de filles sont attirées par lui, et elles veulent aussi être roboticiennes ou programmeuses informatiques.

Sphero a d'abord été approché pour collaborer sur la ligne Star Wars tout en complétant l'accélérateur Disney. Pouvez-vous me parler de ce voyage ?

À l'époque, je travaillais encore pour Ubooly, mais mon entreprise et Sphero passaient tous les deux par l'accélérateur Disney. Le deuxième jour, il y avait Mentor Madness, où vous avez rencontré tous ces différents hauts gradés de Disney. J'ai regardé les fondateurs et PDG de Sphero entrer dans la salle pour rencontrer Bob Iger, le PDG de Disney.

Bob Iger avait en fait cette séquence exclusive sur son téléphone. Il avait les images du robot et a dit : Vous ne pouvez en parler à personne. Mais c'est le nouveau robot qui sort dans le nouveau film. Vous devriez faire ça.

Ils sont sortis avec ce sourire massif sur leurs visages, et ils sont comme, ça va être énorme, mais nous ne pouvons pas en parler. Ensuite, j'ai pu les voir dans ce coin avec ce petit prototype, et on aurait dit qu'ils essayaient de mettre un petit chapeau sur leur balle Sphero originale. J'étais comme, Qu'est-ce que c'est que ça? Je me demande si cela a quelque chose à voir avec Star Wars.

Il s'avère que Bob Iger avait en fait cette séquence exclusive sur son téléphone. Il avait les images du robot et a dit : Vous ne pouvez en parler à personne. Mais c'est le nouveau robot qui sort dans le nouveau film. Vous devriez faire ça.

Et tout a commencé à partir de là. Ils ont eu un peu plus d'un an pour régler tous ces détails.

En ce qui concerne les droïdes Star Wars, en particulier les BB-8 et BB-9E, comment créez-vous de la personnalité dans une balle en plastique ?

Star Wars est vraiment inconditionnel pour s'assurer que quelque chose qui est sorti il ​​y a 40 ans, s'intègre toujours dans l'univers aujourd'hui. Cela semblait être un défi vraiment amusant et donner vie à ces grands personnages de robots. Je pense vraiment que les robots Star Wars sont les plus aimés.

Ce que certaines personnes ne réalisent pas, c'est que sur cet ensemble de le réveil de la force , ils n'avaient pas de robot capable de faire tous les moments ; ils avaient plusieurs BB-8. Pour nous, traduire cela en un seul robot qui pourrait fonctionner dans votre salon était vraiment difficile.

L'équipe a développé un outil appelé robot animator qui nous a beaucoup aidés à ajouter des personnalités de fil. Nous importons en fait le fichier de conception assistée par ordinateur pour le modèle physique et ajoutons toutes les limitations sur ce que les moteurs peuvent faire. Ensuite, un animateur l'animera dans ce programme, et ils regarderont image par image le film pour essayer de le faire correspondre. Ensuite, tout est téléchargé sur le robot. C'est vraiment l'outil clé secret de Sphero pour ajouter des personnalités à tous nos robots.

Certaines technologies modernes manquent de personnalité. Mais nous voyons la technologie devenir de plus en plus humaine avec l'essor des assistants compatibles avec l'IA. Nous avons même entendu parler de robots devenant des compagnons. Quelle est l'opportunité là-bas?

Dans mon passé, j'ai vu des enfants vraiment sortir de leur coquille en ayant un ami robot ou un adorable petit ami en peluche. Je pense qu'il y a une réelle opportunité d'ajouter ce niveau de camaraderie, en particulier dans les scénarios où il pourrait y avoir un peu de difficulté. Avec nos produits précédents, nous avions en fait beaucoup d'enfants autistes qui avaient des difficultés sociales à l'école, jouaient avec nos produits et cela les aidait vraiment à s'ouvrir.

Ubooly était une opportunité pour eux de parler à un jouet et d'obtenir une réponse sans aucun jugement. Beaucoup de parents ont dit que c'était merveilleux d'entendre leur enfant pratiquer à nouveau la parole, plutôt que d'en avoir honte. Cela a créé un environnement sûr pour qu'ils mettent en pratique leurs compétences sociales.

Bien que Sphero ne se concentre pas là-dessus pour le moment, je pense qu'il existe également des opportunités avec les personnes âgées et en donnant un compagnon à la maison.

Les jouets basés sur des personnages sont historiquement fabriqués et emballés pour les filles ou pour les garçons, avec différentes fonctions et caractéristiques qui plaisent à chaque groupe. Est-ce quelque chose auquel vous pensez lorsque vous concevez des jouets avec l'IA ?

Personnellement, j'essaie de ne pas le faire. Nous avons en fait exploré cela très dur. Je n'aime vraiment pas l'idée d'un jouet pour garçon ou d'un jouet pour fille. Nous avons beaucoup de filles qui jouent avec BB-8. Ça biaise encore un peu plus le garçon, mais pas de façon dramatique.

Je pense qu'une chose qui aide, c'est que cette personnalité vraiment mignonne, petite, minuscule, adorable commence à plaire à davantage de fans de filles. Sphero n'appelle aucun de nos produits jouets pour filles ou garçons, ils ne s'assoient pas dans l'allée des filles ou des garçons, et j'espère que cela restera ainsi. Je ne pense pas qu'il y ait quoi que ce soit dans un robot qui en fasse intrinsèquement une fille ou un garçon.

Il y a eu une période de temps où j'aimais jouer avec des jouets de garçons, et je me souviens de m'être demandé quand j'étais enfant, y a-t-il quelque chose qui ne va pas chez moi que j'aime les micro-machines ? Mettre ces étiquettes sur les jouets a, je pense, des conséquences fâcheuses pour les enfants.

Ce n'est que lorsque j'ai commencé ma troisième année d'université que j'ai suivi mon premier cours d'informatique et je me suis dit : Qu'est-ce que j'attendais ?

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Pensez-vous que les droïdes pourraient être une porte d'entrée pour les jeunes filles intéressées par la robotique ?

J'ai interviewé de nombreux enseignants qui ont introduit des produits Sphero dans la salle de classe, et ils ont dit que le niveau d'engagement des garçons et des filles lorsqu'ils introduisent un robot dans la salle de classe est juste à travers le toit.

À première vue, jusqu'à ce qu'ils commencent vraiment, la programmation semble ennuyeuse ; c'est tellement abstrait. Lorsque vous voyez réellement comment vous pouvez changer la façon dont un robot se déplace et qu'il peut lui donner sa propre personnalité, je pense que c'est une très, très belle opportunité.

Ça commence vraiment simple. Il peut s'agir d'apprendre à programmer la couleur des lumières sur un robot. C'est le premier crochet. Puis ils réalisent que je peux lui faire faire un huit. Puis faire un pas de plus, un pas de plus. Je pense qu'il faut commencer très jeune.

Je pourrais vous dire que j'ai eu plusieurs fois tout le chemin de l'école primaire au lycée où j'étais comme, l'informatique n'est pas pour moi. Je suis créatif. Cela semble difficile et intimidant. Ce n'est que lorsque j'ai commencé ma troisième année d'université que j'ai suivi mon premier cours d'informatique et je me suis dit : Qu'est-ce que j'attendais ? Je me sentais comme un programmeur né de nouveau, et j'apprends encore à ce jour.

Je regrette certainement qu'il n'y ait pas eu quelqu'un qui ait dit, Hé, c'est vraiment pour toi. Vous ne vous en rendez pas encore compte, mais vous allez adorer ça. Je pense que c'est juste ce qui doit arriver. Nous devons changer l'image du programmeur proto-typique dans les écoles. Je pense que les filles se retirent tôt alors qu'elles n'ont même pas encore essayé.

Sphero est à l'origine de cette initiative visant à impliquer les enfants dans le codage et la programmation de leurs propres robots. Verrons-nous plus de produits éducatifs sortir de Sphero ?

C'est une marque qui nous passionne vraiment et nous constatons une croissance rapide. Même avec le nouveau lancement de Star Wars, il y aura une intégration de Swift Playground avec le nouveau R2D2 Droid.

Swift Playground est une nouvelle application de codage publiée par Apple qui permet aux enfants de vraiment voir dans les coulisses du fonctionnement d'un programmeur ou d'un jeu. Ils ont déjà publié, avec notre application éducative, certains de ces jeux classiques comme une version de Pac-Man ou Bop-It, où vous pouvez jouer au jeu, mais vous pouvez également manipuler le code pour faire fonctionner le jeu en arrière-plan. C'est une façon amusante d'exposer les enfants à la programmation précoce.

Pensez-vous qu'il y a suffisamment d'innovations dans le domaine des jouets ?

J'ai vu de très belles choses, j'aimerais toujours en voir plus. L'une des choses sur lesquelles nous travaillons très dur est de voir ce que nous pouvons faire pour réduire nos prix. Le type de technologie que nous ajoutons à nos jouets, il y a un niveau de coût qui y est associé. J'espère que cela se produira. J'aimerais en voir beaucoup plus qui plaisent aux filles et font appel à la créativité. Je pense que je vois de très grands progrès, mais j'aimerais en voir encore plus.

Cette interview a été éditée et condensée pour plus de clarté.

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