Planifier la friction : Element AI et la poursuite de l'éthique

Nous voulons contribuer à une transition en douceur vers un avenir plus positif.

Pour qu'un système d'IA réussisse, il a besoin d'autant de données et de ressources que possible. Les chercheurs et les développeurs peuvent avoir un résultat en tête, mais l'idée peut changer dès que les algorithmes d'apprentissage automatique auront suivi leur cours. C'est la beauté de l'IA : elle peut voir et faire ce que plus de 10 000 humains ne peuvent pas.

L'idée derrière Élément IA commencé à peu près de la même manière. Initialement, son objectif était de créer des technologies et des plates-formes d'IA pour les entreprises qui ne pouvaient pas le faire elles-mêmes. Cependant, alors que l'entreprise montréalaise commençait à travailler avec des clients plus variés, notamment des compagnies d'assurance, des médias financés par le gouvernement et des installations d'infrastructure massives, la perspective de l'entreprise a changé. Le plan d'affaires initial était toujours solide, mais une autre vision de celui-ci a émergé, avec un objectif beaucoup plus élevé.



Element AI s'est retrouvé à un point où il pouvait non seulement contribuer au développement de l'industrie de l'IA ; ils pourraient aussi le diriger. Très peu d'entreprises dans le monde ont cette opportunité. Element AI devait agir rapidement et, plus important encore, agir de manière responsable.

Un rythme rapide

Il a fallu un peu plus de huit mois à Element AI pour lever 102 millions de dollars dans le financement du capital-risque. Cela reste l'un des plus importants cycles de financement jamais réalisés pour une entreprise technologique canadienne et témoigne des objectifs de l'entreprise et de ses fondateurs. Jean-François Gagné, Nicolas Chapados et Yoshua Bengio ont lancé Element AI à la fin de 2016, et cette ronde de financement a suivi en juin 2017.

Gagné, aujourd'hui PDG d'Element AI, est un entrepreneur réputé, ayant précédemment occupé des postes de direction chez Planora et JDA Software. Lui non plus n'est jamais allé à l'université. Ses deux co-fondateurs, cependant, sont titulaires d'un doctorat et ont contribué à former les connaissances de base de l'humanité sur l'IA.

J'ai passé toute ma carrière auprès de professeurs d'université à faire du transfert technologique, explique Gagné en riant. J'ai probablement terminé trois doctorats au total à partir de toutes les connaissances de seconde main.

Bureau d'Element AI à Toronto.

L'histoire de ses fondateurs contribue à souligner l'approche d'Element AI. Ils sont engagés dans le développement de l'IA, à la fois en tant que communauté et technologie, mais ils seront toujours avant tout une entreprise, qui crée des cadres d'IA pour certaines des plus grandes entreprises du monde.

L'histoire d'Element AI est étrange, dit Gagné. Nous sommes une startup qui recherche une opportunité à grande échelle. Notre voyage est donc peu commun et insolite. Mais notre vision a été extrêmement constante, étonnamment. L'objectif a toujours été de fournir un accès à des outils construits et conçus autour de l'IA.

Au fur et à mesure que cette vision progressait et qu'Element AI prenait pied, Gagné et son équipe sont tombés sur quelque chose d'un peu plus significatif. Ils voulaient travailler avec des partenaires et créer une IA de manière responsable, avec une gouvernance et des cadres appropriés, ainsi qu'une responsabilité sociale, explique Gagné.

Nous avons estimé que la seule façon de réagir et d'aller plus vite qu'eux était la collaboration.

Seul un certain type d'entreprise d'IA peut influencer la progression du secteur. Après tout, les startups de niche avec une poignée de chercheurs n'ont pas vraiment leur mot à dire, et des experts comme Deepmind de Google, Facebook et Tesla peuvent dominer les gros titres avec des remarques désinvoltes qui offrent peu de valeur. Mais grâce à son équipe fondatrice et à son financement important, Element AI a saisi l'occasion de créer une communauté qui pourrait influencer positivement la formation et la mise à l'échelle de l'industrie de l'IA. Ils étaient une alternative à la grande technologie, et les gens les écoutaient réellement. Mais tout n'est pas venu d'un coup.

Il est difficile de dire si l'idée d'une communauté d'IA était un véritable objectif dès le début, dit Gagné.

Nous avons vu beaucoup de valeur dans le rassemblement des gens et le partage, et il existe différentes façons de partager, de se connecter et de collaborer. Soit c'est via l'open-source, des conférences, ou des partenariats, mais une chose que nous savions dès le départ c'est que vu le talent, les gros acteurs qui usent de leur poids pour dominer le marché, nous nous sommes sentis le seul moyen de réagir et d'aller plus vite que eux était par la collaboration.

Pour Element AI, collaborer et créer une communauté d'IA était une décision naturelle, les aidant à se démarquer dans un grand écosystème technologique. Pour de nombreuses entreprises, accéder à l'IA de manière significative signifiait être contraintes à des accords opaques et daedaliens - les antithèses de l'objectif d'Element AI pour l'avenir du domaine.

À l'heure actuelle, la position actuelle de démocratisation de l'IA consiste à faire travailler une entreprise avec vous uniquement si vous mettez toutes vos données et me payez pour un cycle de calcul sur mon cloud, explique Gagné. Il dit 'nous démocratisons l'IA mais nous vous enfermons dans notre centre de données'. C'est le compromis auquel vous devez faire face en ce moment.

La solution? Ouvrez le monde de l'IA en faisant appel à des personnes partageant les mêmes idées qui souhaitent créer des cadres basés sur l'éthique et la responsabilité.

Trouver la bonne façon de façonner les résultats ne devrait pas être quelque chose auquel nous pensons au sommet de notre tour d'ivoire, dit Gagné. Il devrait émerger de la collaboration et d'une communauté qui a une voix. La seule façon de prendre les bonnes décisions est d'ajouter des personnes rationnelles et éduquées qui comprennent et ont elles-mêmes accès à la technologie.

Une approche rationnelle

Avoir une vision, c'est bien, mais agir en conséquence est ce qui compte vraiment. À cette fin, Element AI utilise son financement historique de capital-risque pour étendre ses intérêts commerciaux et développer la communauté de l'IA, par le biais de parrainages, de partenariats et d'opportunités de réseautage.

Ils devaient commencer quelque part, cependant, et malgré la portée mondiale d'Element AI, quoi de mieux que chez eux à Montréal ?

La seule façon de prendre les bonnes décisions est d'ajouter des personnes rationnelles et éduquées qui comprennent et ont elles-mêmes accès à la technologie.

Startupfest, une conférence technologique de premier plan organisée chaque année dans la ville, avait son propre AIFest, organisé et produit par Element AI. L'édition de cette année a réuni des dizaines de fondateurs, chercheurs et leaders d'opinion explorant l'impact de l'IA sur la société et les entreprises, avec des discussions sur des sujets tels que l'exploration de l'IA à travers une lentille sociale et la lutte contre les préjugés sexistes dans l'IA. Lors de l'édition 2017, Element AI a parrainé un concours pour produire un prototype d'IA qui lutterait contre les fausses nouvelles. L'entreprise a également produit cette année un forum sur l'IA de trois jours pour C2 Montréal, où Gagné et Bengio ont animé des discours et aidé à organiser des discussions sur l'éthique, les limites et l'IA pour de bon, parmi une douzaine d'autres sujets.

Nous avons fait appel à tous ces experts auxquels la communauté n'aurait peut-être pas accès si nous ne les tapions pas sur les épaules et ne les invitions pas, explique Katy Yam, directrice du marketing et des communications d'Element AI.

Qu'est-ce qu'on en retire ? Nous redonnons à la communauté. C'est difficile pour nous parce que les gens nous voient grandir et évoluer rapidement et cela pourrait signifier que nous sommes inaccessibles. La seule façon d'être accessible est d'être présent, d'être sur place et de permettre aux gens d'accéder à nous.

Element AI entretient également des relations étroites avec des laboratoires de recherche de premier plan, tels que le MILA et le RLL de l'Université McGill, ce qui leur permet de repousser continuellement les limites de ce que signifie être une entreprise axée sur la recherche.

Nos valeurs fondamentales sont d'être un joueur non prédateur, dit Yam. Il s'agit en fait de tout ouvrir et de donner accès à tout cela.

Un espace ouvert pour les événements à l'emplacement d'Element AI à Toronto.

Comme de nombreuses grandes entreprises technologiques, Element AI est extrêmement secret sur son travail. Très peu de leurs projets sont connus du public, mais ceux-ci sont très révélateurs.

L'entreprise, par exemple, a travaillé avec le port de Montréal, qui reçoit plus de 41 milliards de dollars de marchandises chaque année et gère plus de 2 500 camions par jour, pour aider à mieux gérer les temps d'inactivité et d'attente. L'entreprise a conçu un modèle prédictif qui exploite des données historiques et en temps réel, permettant aux conducteurs de mieux comprendre quand se rendre au port, des heures à l'avance. Non seulement cela conduit à de meilleures marges bénéficiaires pour une industrie qui dépasse rapidement son infrastructure, mais cela réduit également les émissions de CO2 et la congestion, une solution parmi les meilleures des deux mondes pour laquelle Element AI est devenu célèbre.

Les terminaux Racine et Grain au Port de Montréal.

Un autre exemple est le travail de l'entreprise avec un géant de l'assurance anonyme. Element AI travaille à la création d'un modèle d'imagerie par satellite prédictif qui peut mieux évaluer les risques potentiels, détecter les événements, puis piloter des plans d'action. L'avantage commercial est évident, mais Gagné décrit un autre objectif une fois qu'il sera développé davantage.

C'est l'IA pour de bon, dit Gagné. C'est la technologie que nous pouvons construire qui est un sous-produit de nos objectifs commerciaux qui peuvent être reconditionnés et proposés aux ONG. Cela peut apporter beaucoup de bien et rééquilibrer la répartition de puissance.

Dans ce cas, la technologie pourrait aider à alerter les ONG que quelque chose pourrait être à risque, puis créer un plan pour aider à atténuer ce risque. Gagné n'entre pas dans les détails par la suite, car il est clair qu'il s'agit encore d'un projet en développement. Le potentiel est là cependant, et tout revient à la raison pour laquelle Element AI défend la communauté en premier lieu.

Un grand nombre des meilleures pratiques en matière de gouvernance sont alignées sur les intérêts commerciaux de la performance. Ceux-ci ne devraient pas être mutuellement exclusifs, dit Gagné. Le point ici est que, compte tenu de la profondeur de la transformation au cours des 10 à 20 prochaines années, il n'y a aucun moyen que le public laisse passer cela s'il atteint un point de déséquilibre trop important.

C'est l'IA pour de bon. Il peut rééquilibrer la distribution de puissance.

Element AI travaille également avec les clients pour s'assurer qu'une bonne gestion du changement est en place. Leurs solutions obligent parfois les employés à évoluer dans leurs rôles, et en tant qu'agent de ce changement, Element AI s'efforce de s'assurer que tout le monde est impliqué dans ce processus, notamment en aidant les gens à trouver d'autres endroits dans l'organisation qui peuvent générer de la valeur. C'est le genre de programme que Gagné souhaite voir mis en place lorsque l'IA entre en jeu pour améliorer les flux de travail.

Un besoin de faire mieux

Beaucoup de gens ne comprennent pas les implications que l'IA aura sur la société. Il peut être pris en compte dans l'armement, la médecine, la chaîne d'approvisionnement, la banque et plus encore. Alors, qui devrait être celui qui s'assurera que le public est conscient de la façon dont cela va changer le monde ?

Nous aurons de sérieuses décisions à prendre en tant que société et citoyens, dit Gagné. Les gens devront être informés. Nous avons toujours pensé que nous étions l'un des rares à avoir un accès précoce à un grand nombre de ces informations, et nous avions la responsabilité d'entreprise et personnelle de nous engager auprès des communautés, de l'écosystème, des gouvernements et plus encore pour assurer la transparence de ce qui se passe.

Quand quelqu'un qui n'est pas familier avec le monde de la technologie pense à l'IA, les gros titres récents pointent vers quelques phrases familières : des robots tueurs, des voitures autonomes dangereuses et des robots qui prennent nos emplois. Les plus grands esprits de la technologie ne craignent pas le sujet, ajoutant encore plus de carburant au sujet.

Gagne s'exprimant lors d'un panel sur l'IA éthique à C2 Montréal.

Je pense que nous devrions faire très attention à l'intelligence artificielle, a déclaré Elon Musk, PDG de Tesla et SpaceX, en 2014. Si je devais deviner quelle est notre plus grande menace existentielle, c'est probablement cela.

D'autres dirigeants sont un peu plus optimistes.

Je pense que vous pouvez construire des choses et que le monde s'améliore, a déclaré le PDG et fondateur de Facebook, Mark Zuckerberg, en 2017. Mais avec l'IA en particulier, je suis vraiment optimiste. Et je pense que les gens qui sont des opposants et qui essaient d'inventer ces scénarios apocalyptiques, je ne le comprends tout simplement pas. C'est vraiment négatif et à certains égards, je pense en fait que c'est assez irresponsable.

Le responsable de l'IA de Google, John Giannandrea, est d'accord, déclarant l'année dernière que je ne suis certainement pas inquiet de l'apocalypse de l'IA.

Il n'en demeure pas moins que s'il y a encore débat, il y a encore du travail à faire. Element AI répond à ces préoccupations, à la fois en tant qu'entreprise et membre de la communauté. La société a récemment a ouvert un bureau à Londres (ils ont également des bureaux à Toronto, Séoul et Singapour) pour se concentrer sur l'IA pour de bon. L'objectif est de résoudre les problèmes mondiaux en responsabilisant les ONG, les entités intergouvernementales et les acteurs locaux ; faire avancer la recherche méthodologique; et promouvoir et connecter des scientifiques talentueux en IA dans les pays en développement grâce à des bourses et à des programmes de chercheurs invités.

Élément AI Toronto.

Nous voulons être un contributeur positif pour une transition en douceur vers un avenir plus positif, dit Gagné. Une transition implique toujours des frictions et des distorsions, et c'est pourquoi nous sommes si proactifs à différents niveaux pour motiver les différents autres acteurs et communautés à se rallier et à faire quelque chose à propos de ces frictions parce qu'elles sont inévitables.

Gagné et son équipe ont fait leur part pour diriger le développement de l'industrie et regardent maintenant vers l'avenir. L'un des objectifs est de trouver des moyens de travailler avec des partenaires qui ne disposent pas de la mine de données nécessaires pour alimenter les systèmes d'IA. L'idée primordiale de l'IA pour de bon, cependant, restera toujours pour Element AI.

L'innovation poursuivra son chemin, nous voulons être de la partie et la façonner pour minimiser cette friction, dit Gagné. Nous n'essayons pas de résister au changement, pas du tout. Nous croyons simplement au changement responsable.

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