Tracer l'ascension et la chute de Nortel Networks

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Cet article a été initialement publié dans le numéro 1020 du 12 au 18 mai 2009.

En septembre 2000, Jules Meunier savait que Nortel Networks Corp. était en difficulté.



L'ancien président de la division sans fil de Nortel était revenu de vacances d'été pour trouver une entreprise qui avait perdu sa capacité à innover.

Nous avions perdu de vue que notre entreprise était la technologie des télécommunications, que nous étions dans le domaine de la commercialisation de meilleurs produits, a déclaré Meunier, maintenant consultant à Vancouver pour l'industrie des télécommunications.

Le 28 avril, il a lancé un avertissement sévère à la grappe technologique de Vancouver lors d'un déjeuner organisé par la British Columbia Technology Industry Association : toute entreprise technologique risque de subir le même sort que Nortel si elle ne parvient pas à nourrir ses innovateurs.

Nortel, maintenant sous la protection de la faillite, vend ses actifs, alors que les spéculations abondent selon lesquelles l'entreprise basée à Ottawa, dont les origines remontent à 1895, est dans ses derniers jours.

Meunier, qui a eu une carrière de 20 ans chez Nortel, y compris des rôles aussi nobles que CTO, a quitté l'entreprise en 2001, avec un certain nombre de cadres, alors que Nortel commençait sa course vers le bas.

Bien que l'entreprise n'ait déposé une demande de mise en faillite qu'en janvier dernier, Meunier savait que Nortel était un navire en train de couler lorsqu'il est parti.

Il a déclaré que la société avait, entre autres, mis l'innovation de côté, se concentrant davantage sur la gestion de son image en tant que société cotée en bourse.

Tout était question de chiffres, tout était question de cours de bourse, tout était question de marketing et de présentation de l'entreprise, a déclaré Meunier.

Au cours de ses plus de 100 ans d'histoire, Nortel s'est réinventé plusieurs fois sous différents propriétaires.

En 1949, elle est devenue une entreprise d'innovation, plutôt qu'un simple fabricant, lorsqu'un propriétaire clé et fournisseur de conception a cédé ses avoirs dans Nortel.

L'entreprise a commencé à faire sa propre recherche et développement et, pendant le demi-siècle suivant, aurait le droit de se vanter d'un certain nombre de premières dans le domaine technologique.

Par exemple, en 1968, elle a développé le Contempra, le premier téléphone à avoir le pavé numérique dans le combiné. Il se retrouverait dans 3,4 millions de foyers.

En 1979, Meunier a joué un rôle important dans la conception du DMS-100, l'un des premiers commutateurs téléphoniques numériques au monde et l'une des plus grandes réalisations technologiques de Nortel.

Cependant, en 2001, les premières de Nortel devenaient de moins en moins nombreuses.

Les jalons de l'entreprise étaient plus souvent liés aux contrats remportés et aux partenariats conclus qu'à l'innovation technologique.

Quand les gens travaillaient chez Nortel, ils voulaient y travailler parce que nous pensions que nous étions les meilleurs, a déclaré Meunier.

Nous pensions vraiment que nous pouvions faire les choses différemment, que nous pouvions innover.

En 2000, Nortel était le plus grand fournisseur mondial de technologies de télécommunications, représentant environ 40 % de la valeur de la Bourse de Toronto, avec un chiffre d'affaires annuel de 30 milliards de dollars.

Mais certains d'entre nous savaient déjà que les choses s'effondraient, a déclaré Meunier, que l'innovation était étouffée, que les produits ne sortaient pas.

Il a noté que d'autres entreprises du secteur des télécommunications étaient également en difficulté, mais étaient plus proactives face à leur situation, recherchant des fusions et forgeant de nouvelles relations pour survivre.

La réduction des effectifs était nécessaire, a déclaré Meunier, mais Nortel a réduit ses effectifs sans discernement.

Il n'a pas tenu compte des marchés en croissance (comme le sans fil) et de ceux en diminution.

Les divisions jugées non essentielles, comme la division du design industriel, qui a développé le Contempra, ont été abandonnées.

Et alors que les innovateurs comme Meunier avaient auparavant carte blanche pour innover, les nouveaux projets n'étaient autorisés que s'ils pouvaient contribuer directement aux résultats de l'entreprise.

Meunier a déclaré qu'en 2001, les principaux innovateurs de l'entreprise - un groupe généralement excentrique, mais brillant - étaient marginalisés, frustrés ou avaient déjà été licenciés.

Les gens de la technologie aiment d'abord la technologie, a déclaré Meunier.

Ils veulent vraiment travailler sur des choses qui sont fascinantes. Ce sont les gars que vous devez nourrir.

L'entreprise a tenté de combler ses lacunes croissantes en matière d'innovation par des acquisitions, mais n'a pas réussi à intégrer correctement les acquisitions. Il n'a pas non plus réussi à nourrir de nouveaux innovateurs qui ont été amenés à l'entreprise par le biais d'accords.

Meunier a rappelé que, lorsqu'il a quitté Nortel, les nombreux faux pas de l'entreprise lui avaient laissé un petit portefeuille de produits qui ne pouvait pas être mis sur le marché en toute confiance.

Quand vous ne pouvez inspirer personne – quand ce n'est qu'un travail – alors vous avez perdu l'entreprise.

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